Oba Chandler | Angyalok és démonok 6 | N E, a gyilkosok enciklopédiája

Oba CHANDLER

Osztályozás: Gyilkos
Jellemzők: Erőszak
Az áldozatok száma: 3
A gyilkosságok időpontja: június 1. 1989
Letartóztatás dátuma: 1992. szeptember 24
Születési dátum: 1946. október 11
Az áldozatok profilja: Joan Rogers (32) és két lánya, Michelle (17) és Christe (14)
A gyilkosság módja: Fulladás a nyakuk körüli kötelektől, vagy a fulladástól
Elhelyezkedés: Pinellas megye, Florida, USA
Állapot: 1994. november 4-én halálra ítélték

Angyalok és démonok

Thomas Frenchtől

St. Petersburg Times



1989. június 4-én Jo, Michelle és Christe holttestét lebegve találták meg a Tampa-öbölben. Ez a gyilkosságok és utóhatásaik története, egy maroknyi ember története, akik megtartották hitüket az elképzelhetetlen közepette.

6. fejezet: Éjszakai történetek

Öt évvel később egy új beszámoló a történtekről
hogy az éjszaka egy tárgyalóteremben bontakozik ki.

Egyik késő este egy nyomozó a sötét vízbe bámult, ahol a Rogers-női holttestek visszajutottak a világ felszínére. Néhány hónap telt el a tárgyalás kezdetéig. Scott Hopkins, az államügyészi hivatal nyomozója 17 méteres bostoni bálnahalászában cirkált, kitisztította az elméjét, és néhány órára kikerült az ügy elől. A Tampa-öböl torkolatának közelében volt, hazafelé kormányzott, a Sunshine Skyway ragyogott mögötte, amikor eszébe jutott, milyen közel van ahhoz a helyhez, ahol az első holttestet – Christe testét – megpillantották.

Csodálatos este volt, hűvös és tiszta, holdról nem is beszélve, az égbolt kupoláját ezer csillag világította meg. A levegő mozdulatlan volt. A víz nyugodt. Hopkins ellenőrizte a koordinátákat navigációs számítógépe világító képernyőjén, hogy megbizonyosodjon arról, a megfelelő helyen van. Leállította a motort.

Az orrban állt, tekintetét a vízre szegezte, és megpróbálta elképzelni a jelenetet arról a másik csónakról azon a másik éjszakán. Jora és a lányokra gondolt, akik a fedélzeten fekszenek, szájukon ragasztószalaggal, nyakukon a kötelekkel. Mennyi ideig voltak kénytelenek várni a végére? Egy óra? Négy? Azon töprengett, kit dobtak oldalra először. A legfiatalabb vagy a legidősebb volt? És mi lesz a ruháikkal? Mindannyiukat deréktól lefelé meztelenül találták. Mit csináltak a rövidnadrágjukkal, fehérneműikkel, cipőikkel?

Hopkins, két lánya apja, aki a gyilkosságok idején közel állt Michelle és Christe korához, tudta, hogy valami érthetetlen dolgot próbál felfogni.

Egy dologban azonban Hopkins biztos volt. Nézte Szentpétervár fényeit, amelyek északnyugatra csillogtak, mint valami gyermek által kitalált jelenet, és nézte a körülötte kifeszített öblöt, mint egy fodros szatén lepedőt, és úgy érezte, hogy az éjszakai levegő magányába burkolózva. , és rájött, hogy Jo és lányai számára mindezek a csodálatos dolgok a feje tetejére álltak volna. Azon az éjszakán az öböl olyan hatalmasnak és kegyetlennek tűnt volna, és a part fényei olyan elérhetetlennek tűntek volna, és a csend teljes lett volna, kigúnyolta, megfojtotta őket, felerősítve szívük dobogását.

Most, a távolba nézve, Hopkins azt tette, amit az ügyön dolgozók közül oly sokan tettek az évek során. Imádkozott.

Hopkins minden nap imádkozott az esetért. De ez az ima, itt ma este a vízen, más volt. Ez a kétségbeesés imája volt.

Hopkins tudta, hogy a tárgyalást nem lesz könnyű megnyerni. Mégsem volt kétsége afelől, hogy Oba Chandler bűnös, és nem kételkedett afelől, hogy ha Chandler szabadul, újra ölni fog. Ezért Hopkins arra kérte Istent, hogy vezesse őt és az ügyészi csapat többi tagját a helyes útra, és vezesse őket a meggyőződés felé.

Amikor végzett, Hopkins újra bekapcsolta a motort, és a part felé indult.

Oba Chandler felesége problémái voltak a memóriájával.

– Hívott valaha a férje a csónakból? – kérdezte az asztal túloldalán ülő férfi.

– Nem emlékszem – mondta Debra Chandler.

– Emlékszel, hogy valaha is fogadott egy hívást a tengerészgyalogoson keresztül?

– Nem emlékszem.

Mrs. Chandler az államügyészség egy kis szobájában ült. Nem nagyon akart ott lenni. A férje ügyvédei határozottan nem akarták, hogy ott legyen. De ott volt, idézéssel megidézték.

A férfi nem állt meg a kérdéseivel.

– Emlékszel, mi volt a telefonszámod 1989-ben?

'Dehogy.'

Felolvasta neki egy telefonszám hét számjegyét. Emlékezett arra, hogy 1989-ben volt ez a szám?

'Dehogy.'

1994 májusának eleji hétfő este volt, és az ügyészek mélyen a tárgyalási előkészületekben voltak. Ma este az volt a céljuk, hogy esküdt nyilatkozatot vegyenek át a 38 éves Mrs. Chandlertől, és megtudják, mit fog mondani, amikor az ügy az esküdtszék elé kerül.

Az asztal túloldalán ülő férfi – Doug Crow, ügyvezető asszisztens államügyész – tudni akarta, mit tud neki Mrs. Chandler elmondani 1989. május 15-i éjszakáról, amikor a kanadai turistát megerőszakolták egy hajón a Madeira Beach mellett. 1989. június 1-jén éjszaka, amikor meggyilkolták a három Rogers nőt. Crow kezében volt a tengeri telefondíjak, amelyek azt mutatták, hogy mindkét éjszaka gyűjtőhívásokat kezdeményeztek Chandler hajójáról a tampai házába. Az egyik ilyen hívásnál a tengeri telefonszolgáltató feljegyezte, hogy a hívó neve Oba.

Crow meglökte Mrs. Chandlert a részletekért. A tengerészgyalogos telefonhívásokat intézték hozzá? Azt mondta, nem emlékszik vissza.

Mrs. Chandler nem árult el semmit, ami a férje bűnösségét bizonyítaná. De nem árult el semmit, ami ártatlannak bizonyult volna. Az emlékezetkiesése mindkét irányban megsemmisült.

– Van fogalma arról – mondta Crow –, hol volt a férje 1989. május 15-én?

'Nem én nem.'

– Emlékszik-e arra, hol volt a férje 1989. június 1-jén reggel, délután és este?

'Nem én nem.'

– Tud adni neki bármiféle alibit, hogy hol volt?

– Nem emlékszem, hol volt azon a randin.

A per közeledtével az államügyész csapatának tagjai nemcsak Chandler ellen indítottak eljárást; minden lehetséges lyukat betömtek, ami elsüllyesztheti azt a házat. Készen kellett állniuk arra, hogy szembeszálljanak azzal, amit a védelem az esküdtszék elé állított.

Az ügyészeknek mindig előre kell látniuk a védelem következő lépését. De itt a feladat különösen ijesztő volt a nyomozás terjedelme miatt. Azok a tippek, amelyek az évek során özönlöttek a rendőrségre, ezer irányba küldve a nyomozókat? A védőügyvédek választhatnak ezek közül a nyomok közül, és zászlóként lobogtathatták őket a tárgyaláson, köréjük építve az egész ügyüket.

Nem lehetett biztos abban, hogy a védelem mely tippeket célozhat meg, ezért az ügyészségnek készen kellett állnia arra, hogy mindet hatástalanítsa, készen kell állnia arra, hogy előállítsa a tanúkat és a bizonyítékokat annak bizonyítására, hogy ezek a tippek alaptalanok, és az egyetlen nyom, ami számít amelyik egyenesen a vádlotthoz vezetett.

Az a több száz hajótulajdonos és más potenciális gyanúsított, akiket kivizsgáltak, mielőtt a nyomozók ráközelítettek volna Chandlerre? A védőügyvédek bármelyikükre rámutathatnak – John Rogers, Michelle nagybátyja nyilvánvalóan ígéretes célpont volt, tekintettel nyugtalanító előéletére –, és még csak nem is kell bizonyítaniuk, hogy ez a másik személy volt a gyilkos. Csak fel kellett vetniük a lehetőséget.

Ahogy a tavasz nyárba fordult, az ügyészek túlpörögtek. Éjjel-hétvégén dolgoztak, tanúkat hallgattak ki, akták hegyét rendezték, stratégiáról és ellenstratégiáról vitatkoztak. Ugyanakkor az államügyészség és a munkacsoport nyomozói több száz részletet vizsgáltak meg, megválaszolatlan kérdéseket szögeztek le.

Különös kísérletek történtek arra, hogy a lehető legtöbbet megtudják a tengeri telefondíjakról. Noha Debra Chandler azt mondta, nem emlékszik a hívásokra, az ügyészség azt feltételezte, hogy Chandler telefonált a feleségének. Miért hívta volna fel azokon az éjszakákon, egyszer közvetlenül az állítólagos nemi erőszak elkövetése előtt, majd háromszor a gyilkosságok éjszakáján, aztán még kétszer másnap reggel?

Nem volt okunk azt hinni, hogy Debra Chandler tudott valamit a bűncselekményekről; sokkal valószínűbb volt, hogy Chandler azért hívott, hogy ürügyet adjon, amiért ilyen későn volt kint.

Élt még valaki a Rogers-nők közül, amikor telefonált? Ott feküdtek a csónakban megkötözve és bekötve, kénytelenek hallgatni, ahogy a feleségét hívja?

Az ügyészség csak találgatni tudta a válaszokat. Volt azonban más is. Chandler valamikor másnap reggel visszatért a partra; legalább két szemtanú látta, amint egy alumínium-szerződéses munkánál megállt reggel fél 7 körül. De aztán, amint azt a telefonfelvételek bizonyítják, nem sokkal 8 után ismét kint volt a vízen, és legalább néhány órát kint maradt. .

Miért? Miért vette ki ismét a csónakját?

A válasz kézenfekvőnek tűnt az ügyészek számára. Visszament, hogy megbizonyosodjon arról, hogy bűnének bizonyítékai a víz alatt maradnak. Megbeszélte az üzleti megbeszéléseit, majd visszatért a helyszínre, ahol meggyilkolta Jo-t, Michelle-t és Christe-t, csak azért, hogy saját szemével lássa, a testüket megfelelően lemérték, és még mindig a Tampa-öböl felszíne alatt vannak.

***

Nyilvánvaló, hogy a tengeri telefondíjak kritikus részét képezték a Chandler elleni ügynek. Az ítélet azonban még e bizonyítékok ellenére sem volt előre eldöntött döntés. Ez az eset még mindig olyan bonyolult volt, és annyi körülményes darabból épült fel, hogy könnyű lenne elveszíteni.

A bíróság épülete körül az a hír terjedt el, hogy ez a tárgyalás nem egy slam dunk. Az emberek a tárgyalótermek előtti zsúfolt termekben beszéltek erről, és azon töprengtek, vajon az állam képes lesz-e bizonyítani Chandler bűnösségét.

'Mit gondolsz?' azt mondták. – Gondolod, hogy le fog szállni?

Az államügyészség mindent megtett annak érdekében, hogy ez ne így legyen. Kezdetben az állam félelmetes próbacsapatot állított össze. A legtöbb elsőfokú gyilkossági pert két helyettes államügyész irányítja. A Chandler-per kiterjedtsége és összetettsége elismeréseként négy tapasztalt és elismert ügyész – Bruce Bartlett, Bob Lewis, Jim Hellickson és Doug Crow – érvelt. A színfalak mögött még egy ötödik helyettes államügyész, Glenn Martin dolgozott. Martin szerepe nem volt olyan elbűvölő, mint a többi; egy ideje tudta, hogy a tárgyalás alatt nem is fog a tárgyalóteremben ülni. De másfél éve belemerült az ügybe, és jobban ismerte az aktákat, a jelentéseket és a tanúkat, mint bármelyik másik ügyvéd.

A vezető ügyész – a tárgyalóteremben kijelölt személy – Doug Crow volt. Több mint 20 év ügyészi tevékenység után Crow az államügyészség talán legzseniálisabb és legkitartóbb ügyvédjeként volt ismert. Ő maga soha nem mondta volna; könyörtelenül szerény volt, inkább alacsony profilt tartott fenn. Kollégái azonban nyíltan féltették az elméjét.

Martin fogalmazta meg a legjobban: Egyes tárgyalási ügyvédek dámáztak, mások pedig sakkoztak. – Doug háromdimenziós sakkot játszik.

Crow nem vágott különösebben impozáns alakot. Viszonylag kicsi volt, a bőre tartósan sápadt, úgy nézett ki, mint aki alig bírja magát egy szeles napon. Sápadtságával, bajuszával és mélabús, sötét szemeivel nem csak futólag hasonlított a mai Edgar Allan Poe-ra.

Kitűnően tudott aggódni, különösen olyan dolgok miatt, amelyek másnak eszébe sem jutottak.

„Mindig azt mondom neki, miért olyan nyomorult, hogy túl sokat tud” – mondja Scott Hopkins, a nyomozó. „A legtöbben félhülyén és boldogan botorkálunk az életben. Látja az összes problémát, és gyötrődik miattuk.

Az államügyészségen belül Crow legendává vált, nemcsak képességei, hanem furcsaságai miatt is. Úgy tűnt, hogy nem igényel alvást; mindig az íróasztalánál volt, néha hajnali 2-kor is. Szeretett régi sci-fi műsorokat nézni a gyerekeivel. Diétája rémálom volt; úgy tűnt, marhahúsból, burgonya chipsből és gumimaciból él, különösen a próbák során. Gyakran megfigyelték, hogy magában beszél. Annyira szórakozott volt, hogy folyamatosan elvesztette a kulcsait, félrerakta a papírokat, szentpétervári otthona felé tartott, de véletlenül áttekeredett a tampai hídon. Évekig senki sem merte rábízni egy dokumentum eredetijét.

„Soha nem adsz Crow-nak semminek az eredetijét” – szerette Hopkins mondani. – Adj neki egy példányt.

Amikor azonban belépett egy tárgyalóterembe, Crow megváltozott. A bíró és az esküdtszék előtt semmit sem felejtett el. Minden tényt fel tudott idézni a halom alján lévő aktából, emlékezett egy évekkel ezelőtt kiadott vélemény minden árnyalatára valamelyik fellebbviteli bíróság gyomrából.

„Nem tudhatod, milyen jó, amíg nem látod futni” – mondja Martin. – Bejut a tárgyalóterembe, és ez hihetetlen.

Ennyi év után Varjú átkelhetett volna a túloldalra. Lehetett volna védőügyvéd, és könnyedén megduplázhatta volna a fizetését. De egy igaz hívő lángjával égett. Ügyész maradt, mert továbbra is úgy gondolta, hogy az emberi méltóságot tiszteletben kell tartani, hogy a bárki elleni támadás mindenkit sértő, az igazságszolgáltatás csak akkor érhető el, ha valaki hajlandó küzdeni érte.

Hamarosan ő és az ügyészi csapat többi tagja igazságot követel Jo Rogers és lányai számára.

Megkezdődött a tárgyalás 1994 szeptemberének végén, egy ragyogó, napsütéses napon, öt évvel a gyilkosságok után. Az ügyet körülvevő helyi nyilvánosság miatt Orlandóban választották ki az esküdteket, majd Pinellas megyébe vitték őket, ahol a tárgyalás idejére lefoglalták őket.

A nyitóbeszédet egy zsúfolásig megtelt negyedik emeleti tárgyalóteremben tartották. A tárgyalást Susan Schaeffer körzetbíró elnökölte, aki a törvény és az előtte fellépő ügyvédek ismeretéről ismert. De azon a reggelen, amikor a tárgyalás elkezdődött, az emberek nem figyelték a bírót. Ehelyett minden szem Chandlerre szegeződött.

A vádlott ingben, khakis, fekete keretes olvasószemüvegben ágaskodott orrán félig, a szorongás nyoma nélkül szemlélte az eljárást, szinte szellős nemtörődömséget kivetítve. Az életéért bíróság elé állítva furcsán barátságos mosollyal ült a szája sarkában – ez a mosoly enyhe kíváncsiság és enyhe unalom keverékét sugallta.

Hamar nyilvánvalóvá vált, hogy Chandler előadást tart, műsort ad a különítményéről, és mindenkinek azt mondta a teremben, hogy csak egy nézőnek tartja magát. Az a tény, hogy az előadás annyira átlátszó volt – hogy annyira nyilvánvalóan azt akarta, hogy feljegyezzék –, még jobban zavarta. Mi történt valójában benne? Valami kidolgozott játéknak tekintette ezt?

Doug Crow-nak nem volt ideje aggódni az ilyen kérdések miatt. Túlságosan elfoglalt volt a megnyitó beszédével, hogy felvázolja az ügyészség ügyét.

– A bizonyítékok azt mutatják, hogy ezt a három nőt előre megfontoltan gyilkolta meg az a férfi – itt Crow maga mögé mutatott, a vádlott felé –, aki ma veled szemben ül a tárgyalóteremben, Oba Chandler.

Crow meghatottságtól emelkedő hangja végigvezette az esküdteket a bemutatandó bizonyítékokon.

„A gyilkos egy csónak segítségével, a sötétség látszólagos leple alatt követett el bűncselekményt mérföldekkel kint a nyílt vízen, ahol a halott áldozatokon kívül nem voltak szemtanúk, akik láthatták, hallhatták vagy emlékeznének a történtekre. És a csónak használatával, amelyet a gyilkos eltávolított és nyilvánvalóan kitakarított, nem hagyott helyszínt a rendőrségnek, hogy nyomozzon. De a rendőrség visszafelé ment, és elkezdték vizsgálni ennek az ügynek a mintáját, és ez a minta megjelent előttük, és amit láttak, segített nekik kapcsolatot teremteni. . . .'

Crow lépésről lépésre elmagyarázta, hogyan fedezték fel a nyomozók a hasonlóságot a gyilkosságok és a kanadai turista megerőszakolása között. Elmagyarázta, hogy a támadójának leírása és a brosúra kézírása végül hogyan vezette a rendőrséget Chandlerhez. Elmagyarázta a tengeri telefondíjakat és azt, hogy mit bizonyítanak. Azt is elárulta, hogy egy tanú – egy férfi, aki egykor Chandlernek dolgozott – azt vallotta, hogy néhány órával a gyilkosságok előtt Chandler azt mondta neki, hogy megbeszélte, hogy 'találkozzon néhány nővel'.

Az esküdtek – ígérte Crow – maguktól tanulják meg mindezt. Még a kanadai nőtől is hallanának. Tanúként fog állni, és újra átéli élete legzavaróbb napját.

„Ez egy olyan élmény, amelyen készségesen át fog menni, hogy lehetőséget adjon a 12-nek az igazságszolgáltatásra, és olyan ítéletet hozzon, amely igazat mond” – mondta Crow.

Amikor szóra került, Fred Zinober, a vezető védőügyvéd egy alapvető pontra bontotta le az ügyét. Elmondása szerint ügyfele valóban találkozott Jo-val, Michelle-lel és Christe-vel haláluk napján, és útmutatást írt nekik a brosúrába. De az állam nem fogja tudni bizonyítani, hogy Oba Chandler valaha is látta újra a három nőt.

„A védekezés ebben az esetben nagyon egyenes, nagyon egyszerű. Egyszerűen arról van szó, hogy rossz emberük van” – mondta. – A bizonyítékok pedig azt sugallják, hogy egyszerűen nem tártak fel semmi olyan meggyőző vagy hiteles dolgot, ami Oba Chandlert a Rogers-gyilkossághoz kötné.

Zinober elismerte, hogy Chandler találkozott a kanadai nővel, és kivitte a hajójára. De a védelem, mondta, meg sem próbál válaszolni arra az állításra, hogy Chandler megerőszakolta. Chandler – mutatott rá – a gyilkosságokért áll bíróság elé, nem a nemi erőszakért.

Zinober szerint a tárgyalás befejezése előtt az esküdtek magától Oba Chandlertől fognak hallani. Elmagyarázta, miért volt kint aznap este a vízen, és mindegyikük arcába nézett, és ártatlanságát hirdette.

'Úr. Chandler állást fog foglalni, és szembeszáll a vádlóival” – mondta Zinober. – És tudatni fogja veled, hogy nem örül annak, hogy ezekkel a bűnökkel vádolják, és hogy nem ő követte el ezeket a gyilkosságokat. . . .

'Ennyire egyszerű.'

***

Az ügyészek nem vesztegették az idejüket.

A következő héten gyorsan átvették az ügyet, és naponta akár 20 tanút is hívtak. Behívtak egy kézírás-szakértőt, hogy elmondja a Jo Rogers autójában található prospektusban található útbaigazításokat, egy nyomatelemzőt, aki a prospektuson lévő tenyérlenyomatról, és a tengeri telefonkezelőket, hogy beszéljen Chandler csónakjáról indított hívásairól. . Felhívták Kristal Mayst, Chandler egyik felnőtt lányát, hogy megismételhesse azokat a kijelentéseket, amelyeket akkor hallott, amikor a férfi megjelent szülővárosában, Cincinnatiben 1989 novemberében, közvetlenül azután, hogy a rendőrség nyilvánosságra hozta a Madeira Beach-i erőszaktevő összetett rajzát.

Kristal Mays nem számított az apjára. Egy nap megérkezett a városba, bejelentkezett egy motelbe, és felhívta őt, és megkérte őt és a férjét, hogy találkozzanak vele. Chandlert szorongónak és idegesnek találták, szobája tele volt kávéscsészékkel és cigarettacsikkekkel teli hamutartókkal.

– Elmondta, miért volt sürgős, hogy eljöjjön oda, és miért jött hirtelen és váratlanul Cincinnatibe? kérdezte Crow.

– Nem telefonon – mondta. – De amikor odaértünk, megtette.

– Mit mondott neked?

Mays megmozdult a tanúk padján, és nem nézett apjára a szoba túloldalán.

– Azt mondta nekünk, hogy nem mehet vissza Floridába, mert egy nő megerőszakolása miatt keresik.

Amikor Mays ezt meghallotta, annyira megzavarta, hogy bement a fürdőszobába. Később az apja bocsánatot kért a viselkedéséért. Segítségre volt szüksége. Ohióban már hideg volt, és nem volt ideje befejezni a pakolást, ezért másnap vett neki egy kabátot.

Aznap este, amikor eljött hozzá vacsorázni, újabb megdöbbentő kijelentést tett. Azt mondta neki, hogy nem tud visszatérni Floridába, mert megölt néhány nőt.

– Jelezte, hogy nőket ölt meg?

'Igen.'

Rick Mayst, Kristal férjét beidézték a tárgyalóterembe, hogy elmondja, mire emlékezett Chandler látogatásából. Mays emlékezett, hogy elment a feleségével a motelbe, és hallotta Chandlert arról, hogy megerőszakolt valakit Floridában. Később, a látogatás során, egy közös autóút során azt mondta, Chandler elismerte, hogy köze van néhány floridai gyilkossághoz.

– Mi köze hozzád – mondta Crow –, hogy részt vett a gyilkosságokban?

– Hogy nem mehetett haza a gyilkosságok miatt – a floridai nőgyilkosságok miatt.

– Amíg odafent volt, mondott önnek valamit a vádlott arról, hogy mit tegyen, ha valaki felhívja, és keresi?

– Hogy nem láttuk.

Aznap délután az ügyészség behívott három tanút, akik Chandlerrel együtt töltötték az időt a börtönben, miközben a tárgyalásra várt; mindhárman azt vallották, hogy hallották terhelő kijelentéseket. Egy szemtanú szerint Chandler egy másik országból származó nő megerőszakolásáról mesélt neki. Chandler arról beszélt, hogy messzire ki kell vinni a nőt az öbölbe, és azt mondta neki, hogy 'vagy ússzon'.

– Mit mondott még? – kérdezte Bob Lewis.

– Az egyetlen ok, amiért a hölgy még mindig itt van, az az, hogy valaki a csónakkikötőben várt rá – az egyik barátja.

Egy másik férfi azt vallotta, hogy véletlenül hallotta Chandlert a Rogers-ügyről beszélni. Azt mondta, Chandler egy részletet nézett Aktuális ügy Ez az eset bemutatta, és hangosan kijelentette, hogy ha az egyik nő – nem mondta meg, melyik – nem ellenállt, akkor nem kerül börtönbe. Egy harmadik szemtanú elmondta, hogy a börtönben töltött idő alatt Chandler arról beszélt, hogy találkozott a Rogers-nőkkel a Tampa Stadion közelében, útbaigazítást adott nekik, majd még aznap megbeszélt velük egy találkozót egy hajórámpánál. Egyszer a szemtanú azt mondta, hogy a gyilkosságokról szóló riportot sugároztak egy tévében a cellájukban, és Chandler nézte, ahogy a riportban filmet mutattak az öbölből előkerült holttestekről.

– Valami nyilatkozatot tett, amikor azt a képet mutatták a tévében? – kérdezte Jim Hellickson.

– Azt mondta: „Nos, ez az, amiért nem kaphatnak meg engem”. Azt mondta: „A halottak nem tudnak rólad beszélni”, vagy „nem tudnak beszélni”. Valami hasonló.'

Másnap reggel az ügyészség behívta Rollins Coopert, egy munkást, aki a gyilkosságok idején gyakran végzett alumínium-beszerzői munkákat Chandlernek. Erről az emberről beszélt Crow nyitóbeszédében. Azon a napon, amikor a Rogers-nők eltűntek, Cooper alumínium kiegészítőt szerelt fel egy tampai házban. Dél körül Chandler beállt egy képernyővel, amelyre a munka befejezéséhez volt szükség.

– Neked adta a képernyőt? – kérdezte Bruce Bartlett.

– Igen – mondta Cooper. – Soha nem jött be az udvarra; átnyújtotta a képernyőt a kerítésen.

– Úgy tűnt, siet?

'Igen. Megkérdeztem, miért siet annyira, és azt mondta, három nővel volt randevúja.

Másnap reggel 7:30 körül Cooper találkozott Chandlerrel egy másik alumíniummunka helyszínén.

– Észrevett valami szokatlant Mr. Chandlerben aznap reggel?

– Kicsit mocskos volt.

– És megkérdezted őt erről, vagy megkérdezted, miért nézett ki úgy, ahogy?

'Igen én voltam. Azt mondta, egész éjszaka kint volt a hajón.

A keresztkérdések során Zinober mindent megtett, hogy aláássa Cooper vallomását. Arra késztette Coopert, hogy ismerje el, hogy ő és Chandler abbahagyták a közös munkát, miután nézeteltérés támadt arról, hogy Chandler tartozik-e neki pénzzel. Zinober rámutatott, hogy a gyilkosságok óta eltelt években a nyomozók többször is kihallgatták Coopert, és nem említette Chandlert arról, hogy három nővel randevúzna. Ezt a részletet csak 1994 nyarán hozta fel, öt évvel a gyilkosságok és majdnem két évvel Chandler letartóztatása után. Cooper szerint ez helyes. Zinober bökdösése közben Cooper elmagyarázta, hogy egyik éjjel izzadtan ébredt, és tisztán emlékezett arra, hogy Chandler a randevúról beszélt a nőkkel.

– Nos, most ébredtél fel – mondta Zinober. – Álmodtad?

'Dehogy.'

– Épp aludtál, izzadva ébredsz, és emlékszel rá. Jobb?'

'Igen.'

'Öt évvel később?'

'Öt évvel később.'

Zinober megkérdezte Coopert, hogy volt-e ivási problémája 1989-ben. Cooper nemet mondott. Valójában azt mondta, életének ebben az időszakban egyáltalán nem ivott.

A pultnál állva Zinober belelapozott Cooper által a tárgyalás előtt tett leletbe. Fellapozta az 56. oldalt, és felolvasott egy részt, ahol Coopert 1989 nyarán ivásáról faggatták, és elismerte, hogy körülbelül két hat doboz sört ivott hetente.

– Akkor ez volt a válaszod?

Igen, mondta Cooper, ez volt a válasza a letételkor. De aztán tovább gondolta a dolgot, megnézte a dátumokat, és rájött, hogy tévedett, és rájött, hogy akkor nem ivott – mondta.

– Izzadva emlékezett erre? - mondta Zinober.

Coopernek esélye sem volt válaszolni. Schaeffer bíró meredten nézett a védőügyvédre.

'Úr. Zinober, ezt nem kapom meg.

Behívta az ügyvédeket a padba. Ott halkan beszélt, hogy az esküdtszék ne hallja, és a bíró nyelvet csapott Zinobert.

– Te ennél jobban tudod. . . . Ön olcsón próbált bejutni – mondta Schaeffer. – És nem kapom meg. Nem tűrném ki tőlük – biccent az ügyészek felé –, és önöktől sem fogom elviselni.

***

Oba Chandler büszkén viselte apátiáját.

Napról napra megőrizte ugyanazt a bizarr vidám távolságtartást, és időnként elmosolyodott furcsa kis mosolyán, mintha valami, amit az egyik szemtanú az imént mondott, egy titokra emlékeztetné, amelyre csak ő volt tudva. Néha feljegyzett egy tömbbe; időnként odahajolt ügyvédeihez, és a fülükbe súgta. Egyébként szinte semmilyen reakciót nem mutatott az ellene felhalmozott bizonyítékokra.

Szinte lehetetlen volt, hogy egy szemlélő a tárgyalóteremben állandó benyomást keltsen Chandlerről. Időnként ártalmatlannak, névtelennek, teljesen felejthetőnek tűnt; a szemed végigsöpör rajta, és alig érzékelné a jelenlétét. Egy perccel később megmozdult a székében, vagy elfordította a fejét, és egyszerre félelmetesnek, sőt fenyegetőnek tűnt. Ott volt a méretében és nyilvánvaló fizikai erejében, az előtte lévő asztalon nyugvó hatalmas alkarokban, ahogy olyan vidáman ki-be lépkedett a tárgyalóteremben a végrehajtók kíséretében. Egy ekkora ember számára meglepően könnyű volt a lábán.

Talán a legnyugtalanítóbb az volt, ahogy Chandler annyira visszatartotta magát. Amikor őt figyelte, úgy érezte, hogy valami gondosan féken tart.

Bármi is volt ez a tulajdonság, hamarosan benyomást tett a zsűritagokra. A vele szemben ülő nyolc nő közül néhányan alig bírtak ránézni.

El akartak menekülni a férfi elől.

A legpusztítóbb tanú a tanúságtétel első hetében a kanadai turista volt.

Az állam keményen küzdött azért, hogy felhívhassa. Amikor a vádlottat bíróság elé állítják, az esküdtszék ritkán hallhat tanúvallomást a szóban forgó bűncselekményen kívül más bűncselekményről. Az elv egyszerű: ha a vádlottat tisztességes eljárásban akarják lefolytatni, akkor a vád alá tartozó ügy bizonyítékai alapján kell bíróság elé állítani, nem pedig más vádak alapján. Ám ebben az ügyben az ügyészek e szabály alóli kivételt szorgalmazták. A tárgyalás előtt azzal érveltek, hogy a nemi erőszak és a gyilkosságok részletei annyira hasonlóak, hogy következetes és azonosítható mintát alkottak, amely azt bizonyítja, hogy ugyanaz a személy követte el mindkét bűncselekményt. Ennek a mintának a megállapításához – mondták – a nemi erőszak bizonyítékait be kell engedni a perbe. A védelem heves kifogásaival kapcsolatban Schaeffer bíró egyetértett.

Így most az ügyészek bevitték a kanadai nőt a tárgyalóterembe.

– Kérem, adja meg a nevét – mondta Doug Crow.

A nő a tanúszékben ülve válaszolt.

– Hol laksz?

Elnevezett egy helyet Ontarióban.

– Milyen jellegű a jelenlegi szakmája vagy foglalkozása?

– Szociális munkás vagyok.

'Felhívom a figyelmet 1989 májusára...'

Attól a pillanattól kezdve, hogy a nő belépett a szobába, a védelem nagy bajban volt. Még akkor is, amikor válaszolt az előzetes kérdésekre, már nagyon együttérző tanú volt. Most 29 éves, nős volt, főiskolai végzettséget szerzett, kecses és szókimondó. Tanúságtételéhez konzervatív szoknyát és kabátot viselt. A haja vállig érő és egyenes volt, és olyan világosszőke, hogy fehérnek tűnt. Láthatóan ideges volt, de még mindig feltartott állal és hátravett vállával tudott ülni.

A legfontosabb dolog azonban az volt vele kapcsolatban, hogy még életben van. Jo, Michelle és Christe Rogers nem ülhetett a zsűri elé, és nem írhatta le, mi történt velük, miután találkoztak Oba Chandlerrel. Ez a nő megtehetné.

Kiegyensúlyozott hangon beszélt, és elmagyarázta, hogyan jöttek ő és egy barátnője Madeira Beachre nyaralni májusban, és hogyan álltak meg egy este egy kisboltban, nem messze a lakásuktól. Amint elhagyták az üzletet, egy férfi beszélgetést kezdeményezett velük a parkolóban. Azt mondta, hogy Dave-nek hívják. Felajánlott nekik egy fuvart John's Pass Village-be, ők elfogadták, és a beszélgetésük folytatódott. Azt mondták neki, hogy turisták; figyelmeztette őket, hogy nem biztonságos területen tartózkodnak, és óvatosnak kell lenniük.

„Ez egy magas bûnözési terület” – emlékezett a mondásra. – Sok minden történik.

– Milyen volt a viselkedése?

'Nagyon barátságos, nagyon meleg. Valahogy úgy vonzotta magához, hogy kiváltotta a bizalmát. Úgy tűnt, nagyon aggódik értünk.

A férfi felajánlotta, hogy másnap elviszi a nőt és barátját egy körre a csónakjával. Úgy gondolta, hogy ez szórakoztatónak hangzik, és megbeszélte, hogy másnap reggel találkozzon vele a dokknál. Amikor a barátnője úgy döntött, hogy nem megy, a nő mégis elment. Nem tudta, hogyan érje el Dave-et, és nem akarta lógva hagyni. Ráadásul úgy gondolta, hogy jól van.

A férfi csalódottnak tűnt, amiért a barátnője nem csatlakozott hozzájuk, de így is kihozták a legjobbat. Ahogy kimentek az öbölbe, az alumíniumüzletéről beszélt, és elmondta, hogy az anyjával él.

– Egyáltalán csinált valami előleget vagy ilyesmit a nap folyamán?

'Dehogy.'

Aznap késő délután visszatette a dokkba. Azt mondta, javítania kell valamit a csónakjával, és arra biztatta, hogy vacsorázzon, és találkozzon vele később a kikötőben, hogy menjen vissza és nézze meg a naplementét. Azt akarta, hogy hozzon fényképezőgépet, hogy képeket készíthessen a naplementéről; arra is vágyott, hogy rávegye a barátnőjét, hogy csatlakozzon hozzájuk.

Amikor visszatért a dokkba, a férfi már várt. Nála volt a fényképezőgépe. De a barátnője, mondta neki, mégsem akart jönni.

– Mi volt erre a reakciója?

– Kipipáltnak tűnt. Csendes volt, de mintha el akarta volna titkolni, hogy valamilyen módon megzavarta.

Ők ketten kimentek az öbölbe. Beszélgettek, kikerülték a rákcsapdákat, kibújtak a horgászbotokból, fotózták a naplementét és egymást.

– Kezdett besötétedni – mondta –, és aggodalmamat fejeztem ki amiatt, hogy vissza kell mennem, és az emberek visszavárnak a szárazföldön.

Ekkor minden kifordult az irányítás alól – mondta. Ölelést kért tőle, és amikor azt mondta, hogy nem akarja megölelni, magához húzta és megérinteni. Szexelni készülnek – mondta.

– Kezdtem nagyon pánikba esni, és valahogy eltávolodtam tőle a csónak hátulján. Azt hiszem, azt mondtam neki: 'Ha rám teszed az egyik kezét, nemi erőszakkal vádollak.' Valahogy nevetségesnek érezte ezt. Azt hiszem, azon a ponton sikoltoztam, ő pedig utalt arra a tényre: „Azt hiszed, hogy valaki hallani fog?”

– Milyen messze voltál akkor a parttól? Látsz még fényt a parton?

'Igen.'

A férfi újra elindította a csónakot. Először azt hitte, hogy visszaveszi, de ehelyett távolabb ment a parttól. Ismét azt mondta neki, hogy szexelni fog vele. Volt nála egy tekercs ragasztószalag, mondta, és ha nem tesz eleget a követeléseinek, megfenyegette, hogy a szájára teszi a ragasztószalagot. Ezt nem lehetett megkerülni – mondta.

A férfi lehúzta rövidnadrágját és fürdőruháját, és megerőszakolta. Ezt követően kitépte a filmet a kamerából, a filmet a vízbe dobta, majd letörölte a lenyomatait a kameráról. Aztán végül visszavitte a partra.

A nő vallomása szerint a szeme megtelt könnyel. Egyszer megállt egy pillanatra, és lehajtotta a fejét, hogy összeszedje magát. De aztán felemelte a fejét, és folytatta. Nem tört össze.

– Azt akarom, hogy ma nézzen körül a tárgyalóteremben – mondta Crow –, és nézze meg, be tudja-e azonosítani azt a személyt.

A nő ránézett és bólintott. A bántalmazás óta eltelt években a férfi hízott, és lebarnult. Ennek ellenére elég jól felismerte.

– Megmutatná, kérem?

'Pontosan ott.'

Chandlerre mutatott.

***

A tanú nem engedte meg magának, hogy zokogjon. De az esküdtek megtették.

Amikor a nő elhagyta a lelátót, és a bíró szünetet hirdetett, több esküdt bevonult az esküdtszékbe és sírt. Nem beszéltek a hallottakról – megparancsolták nekik, hogy ne vitassák meg az ügyet, amíg az összes bizonyítékot meg nem hallgatták –, de nem is kellett. A nő fájdalma és ereje, amelyet a fájdalommal szemben mutatott, beszédesebb volt, mint bármi, amit elmondhattak volna.

Nem volt kétséges a vallomása. A tanú teljesen, elkerülhetetlenül hihető volt. Továbbá nyilvánvaló intelligenciája arra késztette az esküdteket, hogy feltettek maguknak egy döntő kérdést. Ha ez a nő hajlandó lett volna csatlakozni Chandlerhez a vízen, nem egyszer, hanem kétszer, akkor mennyivel könnyebb lett volna rávennie egy anyát és két lányát, hogy menjenek el egy naplemente hajóútra?

Egy reggel Doug Crow felállt az állam asztalánál, és Hal Rogerst hívta.

A tárgyalóterem elcsendesedett, amikor Hal belépett. Cowboycsizmát, csíkos nyakkendőt és sötét öltönyet viselt, amely úgy tűnt, lelógott vékony keretéről. Szokása szerint a szemei ​​sötétített szemüveg mögé bújtak.

– Lépjen ide, uram, kérem – mondta az egyik végrehajtó, és a tanúk padjához vezette. – Vigyázz a lépéseidre!

Hal letelepedett a székre, és kinézett a tárgyalóterem túloldalára. Alig pillantott a férfira, akit azzal vádoltak, hogy elvitte tőle a családját. Hal mintha mozdulatlanságba burkolózott volna.

Lassan, óvatosan válaszolt Crow kérdéseire, mesélt a zsűrinek magáról és családjáról, a farmjukról, Jo-ról és a lányokról, akik elutaznak Floridába. Leírta, amikor utoljára hallott Jo-tól.

– Azt hiszem, hétfő este volt, az emléknap.

– Ez egy telefonhívás volt?

– Telefonhívás volt.

'Oké. Elmondta neked, hogy mik a tervei a következő két-három napra?

– Jelezte, hogy az Epcot Centerbe megy, és talán magába az MGM-be vagy a Disney Worldbe. Én pedig azt mondom: 'Ne foglalkozz a Disney World-lel, mert az csak utak és egyebek.' ''

– Orlando környékén túl is jelezte, milyen tervei voltak akkoriban?

'Dehogy.'

– Hallott róluk valaha, miután megérkeztek Tampába?

'Dehogy.'

Hal próbált higgadt maradni. Nem szerette azt az érzést, hogy mindenki őt figyeli, ezért tekintetét egy laza szalagra szegezte, amely az előtte lévő mikrofon köré tekert. Eddig a pillanatig nem látta személyesen Oba Chandlert. Egyetlen határozott pillantást engedett magának a férfi irányába, de érzelmi reakciót nem engedett meg magának. Elhatározta, hogy nem veszíti el a türelmét, és nem tesz semmi olyat, ami segíthet a védekezésben. Azt mondta magának, hogy ha itt, ezen a helyen elveszíti, akkor az ördög győz.

Crow átnyújtott neki egy fényképet.

– Be tudja azonosítani azt a fényképet?

Hal elmosolyodott.

– Igen, ez a feleségem, Jo – mondta, és még mindig jelen időben utalt rá.

Crow átnyújtott neki egy másik fényképet.

– Igen, ez Michelle a báli ruhájában.

Egy másik.

– Ott van Christe.

A védőasztalnál Chandler csendben ült, és a kezét fújta.

***

Hal nem sokáig maradt Pinellas megyében. Vissza kellett mennie a farmra. Ám azon a napon, amikor vallomást tett, miközben az ügyészségen ült, kinézett a szomszéd szobába, és meglátta a kanadai nőt, aki ott áll.

Beszélni akart vele. El akarta mondani neki, milyen sokat jelent neki, hogy itt van, mennyire értékeli a bátorságát. De már annyi mindenen ment keresztül. Így hát ott maradt, ahol volt, és nyugalmat és nyugalmat adott neki.

Emellett azt hitte, hogy van valami fogalma arról, hogy mit érez.

***

Fred Zinober mindenét megadta az ügynek.

Zinober tapasztalt védőügyvéd volt. Ám amikor a tárgyalóterem túloldalán végignézett az államügyészi csapat ügyvédei között – tudta, hogy ügyvédek, akiknek az ügye több tucat nyomozó erőfeszítésére épült –, nem győzte leküzdeni magát.

„Úgy éreztem – mondta később –, mintha az orosz hadsereg ellen harcolnék egy parasztölővel.

Ennek ellenére Zinober és tanácsadója, Robert Santa Lucia, ahogy csak tudtak, visszavágtak. Szívesen mutogatták az ujjukat ügyfelükről, és megpróbáltak bizonyítékokat bemutatni, amelyek leírják azokat a szexuális zaklatásokat, amelyeket Michelle Rogers állítólag nagybátyja, John Rogers kezétől szenvedett el. Konkrétan az esküdtszéknek akarták megmutatni Michelle nyilatkozatát a rendőrségnek, amelyben leírta, hogy nagybátyja bekötötte a szemét és megkötötte a kezét, és hogyan fenyegette meg, hogy megöli, ha elmondja valakinek. Ezek az állítások szerintük azt mutatták, hogy John Rogers felbérelhetett volna valakit, hogy meggyilkolja Michelle-t, húgát és anyját floridai útjuk során – a védelem érvelése szerint ezt az elméletet az esküdtszéknek meg kell hallgatnia.

De az ügyészség nem értett egyet. Így tett a bíró is.

– Nem fogsz belejönni John Rogersbe. John Rogers egy vörös hering – mondta Schaeffer bíró. – John Rogers börtönben ült, amikor ez megtörtént, és nem követte el ezt a bűncselekményt, és önnek semmi sem sugallja vagy terjesztheti az esküdtszék elé, hogy John Rogers bérgyilkost bérelt fel, hogy megölje őket. Szóval ez vitatott kérdés.

A védelem más lehetőségek felé fordult.

A lelátóhoz hívtak egy férfit, egy volt buszost a Gateway Innben, az Orlando melletti motelben, ahol a Rogers-nők szálltak meg, mielőtt Tampába indultak volna. Azt vallotta, hogy látta Jo-t és a lányokat a motel éttermében, és amikor utoljára látta őket, Jo egyedül ült egy asztalnál egy férfival.

Felhívtak két nőt, mindketten a Maas Brothers volt ügyintézőit a tampai West Shore Plaza-ban, és azt mondták, dél körül látták a Rogers-nőket az áruházban egy ismeretlen férfival és egy kisgyermekkel, aki szerintük egy fiú. június 1-jén, azon a napon, amikor Jo és a lányok eltűntek.

Felhívtak egy másik nőt, aki ragaszkodott hozzá, hogy még ugyanazon a délutánon megpillantotta Christe Rogerst a csónakrámpánál, ahol az autójukat megtalálták, egy fényes, fekete autóban ülve, nevetve beszélgetett valakivel, akit a szemtanú nem látott.

„És emlékszem, hogy a napfény kis gyémántként táncolt az autón” – mondta a szemtanú. – Például a sárvédőn.

A védelem lényege elég egyértelmű volt. Bárki, aki állítólag találkozott a Roger nőkkel – a férfi az étteremben, a férfi a Maas Brothersnél, akárki is ült Christe-vel a fényes, fekete autóban – lehetett volna az igazi gyilkos.

De semmi bizonyíték nem utalt arra, hogy ezek az emberek Jot és a lányokat a vízre vitték volna. Ezenkívül a keresztkérdések során az ügyészek kimutatták, hogy ezek a megfigyelések egyáltalán nem fordultak elő.

Bármilyen jó szándékúak is voltak ezek a tanúk, vallomásuk homályos és nem meggyőző volt; egyes esetekben más bizonyítékok ellentmondtak.

Mindent, amit a védőügyvédek megpróbáltak – minden tanút, amit behívtak, minden stratégiát, amit megpróbáltak –, az állam készen állt arra, hogy szembeszálljon.

Végül csak olyan ember volt, aki meg tudta menteni az ügyét.

– Hívja a következő tanúját.

Zinober a bíróhoz fordult.

– Tisztelet, a védelem hívja Oba Chandlert.

A tárgyalóterem közepére sétált. Felemelte a jobb kezét, és megesküdött, hogy igazat mond, és nem mást, mint. Elfoglalta helyét a tanúk fülkéjében.

– Jó reggelt, uram – mondta Zinober.

'Jó reggelt uram.'

A tárgyalóterem zsúfolásig megtelt nézőkkel, vállvetve zsúfolva a fapadok soraiban. A tárgyalóterem hátsó részében lévő padok mögött többen is beszorultak. Ezen kívül a tárgyalótermet két videokamerával szerelték fel, a büntetőbírósági komplexum körül pedig zárt láncú monitorok voltak, amelyekkel mindkét kamera adatfolyamát mutatták.

Az államügyészi irodában és a védőnő irodájában, valamint a különböző bírák előszobáiban emberek gyűltek össze a képernyők körül, és arra vártak, hogy egy férfi megpróbálja kibeszélni magát a villanyszékből.

A szóban forgó férfi nem tűnt különösebben aggódónak. Ha valami, úgy tűnt, örült, hogy végre megszólalhat. Khakit viselt, kék blézert és nyakkendőt viselt, előre ült a székében, és nyugodtan nézett ki a tárgyalóteremre.

Ügyvédi kérdései alatt Chandler az alapokkal kezdte, mesélt magáról, feleségéről és lányáról, az 1989-ben birtokolt alumíniumüzletről.

– Beszéljen egy kicsit, uram – mondta Zinober.

'Sajnálom.'

Chandler közelebb húzta a mikrofont. Gyorsan beszélt, elvágott hangon, ami túl kicsinek tűnt a többiekhez. Halk hang volt, egy csipetnyi csipetnyivel, nem fenyegetőző, a kedvére vágyó. Egy eladó hangja, aki megszólal.

Megerősítette, hogy június 1-jén délután találkozott a Rogers családdal. Visszatért, hogy állásbecslést adott, amikor megállt egy benzinkútnál az Interstate 4 mellett, az 50. utcai kijárat közelében Tampa keleti részén. Vett néhány cigarettát az állomáson, és éppen kifelé jött, amikor meglátott egy fiatal nőt -- Michelle-t, mint kiderült -- a parkolóban. Tudni akarta, hol van a Days Inn, mondta.

Egy pillanatra azt hitte, hogy a lány egy másik Days Innre gondol, nem messze a 60-as úton. De aztán egy másik lány – ezúttal Christe – kihajtotta a fejét a család autójának ablakán, és felkiáltott: – Rocky Point! Rocky Point. Így aztán útbaigazítást adott nekik, mondta, és elmondta, hogyan kell visszajutni az I-4-re, majd az I-275-ös vonalon délre, a műút felé.

– És ennyi volt. Úgy értem, nincs benne semmi látványos. Úgy értem, teljes beszélgetés, két perc.

– És írtál útbaigazítást?

'Igen én voltam.'

Zinober ránézett.

– Nos, láttad újra ezeket az embereket aznap?

– Soha többé nem láttam őket.

– Soha többé nem láttad őket életedben?

'Nem uram.'

– Te ölted meg ezeket az embereket?

'Nem én nem.'

– Kivitted őket a csónakodra?

– Nem, soha nem voltak a hajómon.

Zinober gyorsan haladt, és végigvezette Chandlert a beszámolója többi részén. Mi a helyzet Rollins Cooperrel? Elmondta Coopernek, hogy három nővel volt randevúja? Természetesen nem mondta Chandler. Mi a helyzet a tengeri telefondíjjal? Emlékezett arra, hogy mit csinált június 1-jén? Chandler azt mondta, hogy kint volt a Baylinerével, és a Gandy-híd közelében horgászott.

„Körülbelül 9:30, 10 körül ment ki, amikor az árapály futott. Szeretem elkapni a változást. Ez a legjobb idő a horgászatra. Nem akarsz állóvízben horgászni.

Később aznap este, amikor végzett a halászattal, azt mondta, valami elromlott a csónakjával.

Megpróbálta beindítani a motort, de az csak egy másodpercre felpördült és leállt. Kiszállt a reflektorfénybe, és megpróbálta megnézni, mi a probléma. Ekkor gázszagot érzett – mondta. Közelebbről megnézte a motorját, és felfedezte, hogy egy üzemanyagtömlő kiszakadt, és 40 gallonos tartályának tartalmát a fedélzete és a hajó alja közötti térbe öntötte.

– Hazahívott?

'Igen én voltam. . . . Körülbelül háromszor hívtam haza, hogy megoldjam a dilemmám.

Megpróbált megszervezni egy vontatást, mondta, de nem járt szerencsével. Így hát a vízen töltötte az éjszakát, és várta a nappali fényt, hogy megjelölhessen valakit. Azt mondta, valamikor hajnal után jött egy parti őrség hajója, de a legénység azt mondta neki, hogy nem tudnak neki segíteni. Végül sikerült ragasztószalagot ragasztania a szivárgásra, de még mindig kifogyott az üzemanyagból, és kénytelen volt ott ülni, míg végül két férfi egy csónakban elvontatta egy közeli kikötőbe. Vett egy kis benzint a kikötőben, mondta, és elindult haza.

– Hazahívott még, mielőtt elment?

'Igen én voltam.'

Ez volt az ő történetének és azoknak a területeknek az összege, ahol Zinober hajlandó volt taposni. Az ügyvéd nem kérdezte ügyfelét a Madeira Beach-i nemi erőszakról, nem kérdezett rá a lányának és vejének állítólagos vallomásaira, nem kérdezett rá azokra a kijelentésekre, amelyeket állítólagosan tett más fogvatartottak előtt maradj börtönben.

'Úr. Chandler, utolsó kérdés. . . . Megölted ezeket a hölgyeket?

A szemtanú megrázta a fejét.

„Soha életemben nem öltem meg senkit” – mondta. – Ez nevetséges. Nevetséges.'

***

Néhány perccel később Schaeffer bíró ebédszünetet hirdetett. Ahogy a tárgyalóterem kiürült, egy férfi haladt előre, a kifelé menet a nézők áradatán keresztül.

Scott Hopkins volt, az állami nyomozó. Az államügyészség egyik monitorán figyelte Chandler vallomását, és különösen szorosan követte Chandler történetét a csónakja benzintartályának szivárgásáról.

Hopkinsnak volt egy csónakja, és tudta, milyen kint lenni a vízen, üzemanyag-szivárgással küszködve. Még ennél is fontosabb, hogy ismerte a szóban forgó hajót. Chandler a gyilkosságok után eladta a Baylinert, de az állam felkutatta új tulajdonosát, és megvásárolta a hajót a tárgyalás bizonyítékaként. Hopkins járt a garázsban, ahol a csónakot tárolták, és alaposan tanulmányozta az orrtól a tatig.

Most, amikor Chandler beszámolóját hallgatta arról az éjszakáról, Hopkins hallott valamit, aminek nem volt értelme. Valamit, amit használhatnak. Valamit, ami végre feldobhatja Chandler rendíthetetlen nyugalmát.

Hopkins tudta, hogy hamarosan megkezdődik a keresztkérdés, ezért három lépcsőfokon felszáguldott a tárgyalóterembe. Előre nyomult, ahol Doug Crow járkált, és az intenzív koncentráció zónájába került, miközben felkészült a keresztre.

Hopkins odament hozzá, és azt mondta, van valami fontos. Chandler vallomása nem volt jó – mondta. Lehetetlen volt, és be is tudták bizonyítani.

– Hazudik, Doug.

Crow abbahagyta a járkálást. Hallgatásra készen Hopkinsra nézett.

***

Az államügyészi irodában Glenn Martin is figyelte Chandlert, és ugyanazokat az eltéréseket vette észre a történeteiben. Így Martin is elfoglalt volt. Egy pillanatra sem akart vesztegetni, felvette a telefont, és felhívott egy hajószerelőt, akivel egy korábbi ügyben dolgozott. Valaki jó, valaki, aki tudja, miről beszél.

Martin azt mondta a szerelőnek, hogy szakértőre van szükségük, hogy megnézze magát a Baylinert. A floridai bûnüldözési minisztérium egy garázsában volt Tampában, és azt akarták, hogy vezessen oda, és alaposan vizsgálja meg, különös figyelmet fordítva az üzemanyag-ellátó rendszerre.

Megtehetné ezt értük? Képes lenne abbahagyni bármit is, amit csinált, és azonnal indulhatna?

Persze mondta a szerelő.